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12. L’omicidio di Jane McCrea

Se può andare male, andrà male. Non c’è miglior esempio della Legge del venerabile Murphy di quello che è successo alla campagna di Burgoyne una volta iniziata da Fort Ticonderoga. Certamente, uno dei peggiori, se non la peggiore calamità per abbattersi prima del disastro finale a Saratoga, è stato l’evento raffigurato nel dipinto di cui sopra artista americano, John Vanderlyn, nel 1804, “The Murder of Jane McCrea.”L’immagine era basata su un evento vero, anche se non proprio come è qui rappresentato, ma che è accaduto vicino a Fort Edward, New York il 27 luglio 1777.

Ma torniamo per il momento all’esercito di Burgoyne. Dopo un brusco scambio con i Green Mountain Boys a Hubbardton il 7 luglio, in cui subì alcune pesanti perdite, Burgoyne aveva progredito fino a Skenesborough solo a metà mese (ora chiamato Whitehall, NY) vicino alla baia meridionale del lago Champlain. Qui decise di non seguire la Lake George water route, ma scelse invece di marciare il suo esercito più a sud lungo i sentieri terrestri ad est del lago. Si è rivelata un’altra delle tante decisioni sbagliate che hanno rovinato questa campagna a stelle e strisce. Burgoyne trovò l’intera pista ingombra di alberi caduti e altri ostacoli volutamente lasciati lì per ritardarlo dal generale americano Phillip Schuyler. L’esercito britannico fu costretto a rimanere a Skeneborough per quasi due settimane mentre gli ingegneri sgombravano la strada in modo che il pesante bagaglio potesse finalmente raggiungere Fort Edward, a sole ventidue miglia di distanza (questa rotta è ora attraversata dalla NY highway 4).

Mentre Burgoyne era a Skenesborough, altri cinquecento indiani guidati da uno straordinario capo franco-canadese arrivarono inaspettatamente per rinforzare l’esercito britannico. Il suo nome era San Luc de la Corne, un uomo bianco anziano ma ancora abbastanza azzimato che i francesi impiegavano perché parlava fluentemente diverse lingue indiane. Era così fidato dai nativi che i francesi lo misero al comando come” generale degli indiani ” ogni volta che assumevano mercenari indigeni. Infatti, St. Luc era stato effettivamente il leader degli indiani coinvolti nel massacro di Fort William Henry venti anni prima, ed è stato duramente accusato insieme a Montcalm per non tenere i suoi guerrieri sotto controllo. Dopo la sconfitta francese nel 1763 St. Luc prese la parte britannica, e ora era disposto a guidare le sue coorti indiane contro chiunque fosse il nemico della sua ultima lealtà.

Burgoyne, era piuttosto infelice con gli americani invisibili che lo tormentavano in stile guerriglia da dietro gli alberi, e così apparentemente incoraggiò questi recenti arrivi nativi a vagare attraverso le foreste vicine, dando la caccia e uccidendo tutti i combattenti ribelli americani in agguato. Naturalmente, gli inglesi davano per scontato che avrebbero dovuto uccidere solo soldati maschi armati, e non agricoltori innocenti o le loro donne e bambini. D’altra parte dal loro punto di vista culturale, gli indiani capivano che la missione era uccidere chiunque avesse la pelle bianca e non indossasse le uniformi dei loro attuali datori di lavoro.

Gli indiani saltarono in azione. In pochi giorni, la notizia circolò in tutta la regione di atrocità indiane; diversi corpi sono stati scoperti non solo scalpo, ma orribilmente mutilati. I residenti locali la cui fedeltà tradizionale Burgoyne aveva contato per sostenere la sua causa è cresciuto in apprensione della sua capacità di controllare i suoi alleati selvatici. I coloni nel vicino quartiere dove un tempo sorgeva Fort William Henry, non avevano mai dimenticato quel terribile massacro., Si credeva ancora che il numero di vittime (compresi molti parenti) fosse nelle centinaia – forse migliaia. In mezzo a tutto questo disagio, stava per accadere l’incidente più infiammante di tutti.

Mentre l’esercito di Burgoyne si stava avvicinando alla piccola città di Fort Edward, molti residenti, temendo una battaglia imminente, fuggirono a sud verso Albany. Tra i pochi che decisero di rimanere c’era una ventenne di nome Jane McCrea. Era appena arrivata dalla sua casa nel New Jersey, per incontrare la sua promessa sposa che era un soldato lealista attualmente in servizio nell’esercito di Burgoyne. Nella speranza di unirsi con lui come la sua unità si trasferì in città, lei stava imbarcandosi in casa di un amico di sesso femminile. Quello che accadde dopo, la mattina del 27 luglio 1777, sarebbe diventato il più sensazionale racconto di terrore, e il più fortuito colpo di stato propagandistico per la causa americana nell’intera Rivoluzione.

Nessuno è certo di ciò che è realmente accaduto. Qualunque cosa sia diventata così rapidamente trasformata in mito, che è meglio ascoltare il mito, che è ciò che ha davvero potenziato la storia e l’ha trasformata in una causa internazionale célèbre.

La versione più convincente al momento aveva l’amante di Jane, il giorno del loro matrimonio previsto, l’invio di scout indiani apparentemente amichevoli per condurla in sicurezza alle linee britanniche, ma sulla strada, la “vera natura” degli indiani fu eccitata. C’è stata una discussione tra loro, e nella mischia Jane è stata colpita, brutalmente tomahawked e scalped. Certo, doveva essere sensualmente bella con lunghi capelli dorati gloriosi. Ogni soldato e colono caucasico all’epoca immaginava l’evento praticamente come gli artisti lo raffiguravano con evidenti significanti razzisti: mani savage bruno che stringono la pelle femminile bianca pura! Quando gli indiani si presentarono nel campo inglese con il suo cuoio capelluto insanguinato e chiesero la taglia promessa, gli inglesi erano inorriditi! Quando gli americani ne sentirono parlare, erano ancora più inorriditi e più determinati che mai a vendicarsi degli inglesi che avrebbero liberato tali gole nei loro quartieri civili. Gli esperti di tutti i giornali hanno risposto con retorica viola. Descrivendo la reazione dell’amante di Jane dopo aver visto il cuoio capelluto, uno scrittore esclamò,

“Conosceva le lunghe trecce dorate di Miss M’Crea, e sfidando ogni pericolo, volò sul posto, per realizzare l’orribile racconto. Strappò via le foglie e la terra sottilmente distese, afferrò il corpo ancora sanguinante alle braccia, e lo avvolse nel suo mantello, lo portò al primo carro che riuscì a trovare, e lì lo nascose alla vista del mondo, finché non poté disporne secondo il suo affetto. L’autista è stato corrotto per tacere. L’amante sedeva sul carro tutta la notte, in uno stato un po ‘ corto di delirio tranquillo, ogni tanto si risvegliava ad una furiosa determinazione di immolare il primo indiano che riusciva a trovare, ma erano tutti nelle loro tane….”

Il Boston Independent Chronicle pubblicò un verso satirico, imitando l’intento di Burgoyne :

io lascia perdere i cani dell’inferno,

Decina di Migliaia di Indiani che deve urlare,

E schiuma e di rottura, e sorriso e ruggito,

E bagnare loro maukasins in gore,

A questi io do tutto il campo e giocare,

Da Ticonderoga in Florida;

ti cuoio capelluto vostre teste, e calci il vostro stinchi, \

E strappare le budella, e flay tua pelle

E di che le tue orecchie agile troncatrici,

E rendere il vostro pollice tabacco tappi,

giuro che da San Giorgio, San Paolo,

ho sterminare tutti voi!

Non appena il generale americano Gates prese il comando delle truppe che si opponevano a Burgoyne all’inizio di agosto, sparò una lettera al suo avversario che fu anche ampiamente pubblicata:

“Il miserabile destino della signorina McCrea era particolarmente aggravato dal suo essere vestita per incontrare il suo promesso marito, ma invece incontrò i suoi assassini impiegati da te!”

E così andò, la retorica e la furia sempre più intensificandosi. Anche Londra è rimasta scioccata, come Edmund Burke ancora una volta inveito in pungente ironia contro le politiche della Corona in America. Per anni, quindi, la macabra storia ha continuato ad affascinare. Il dipinto di Vanderlyn fu esposto al Salon di Parigi del 1804, il primo tableau d’histoire americano mai accettato in quella più prestigiosa esposizione internazionale d’arte. James Fenimore Cooper è stato chiaramente ispirato dalla tragedia nella sua descrizione dell’omicidio di Cora nel suo romanzo del 1826 L’ultimo dei mohicani.

Vicino al luogo in cui Jane McCrea fu assassinata sorgeva un alto pino che divenne una sorta di malinconico simbolo del suo triste destino nel deserto primordiale, proprio come raffigurato nel Currier del 1846 (prima di Ives) stampa qui sotto. L’albero fu infine abbattuto, e presumibilmente dal legno originale, canne e piccole scatole furono modellate come souvenir. Così tanti sono stati venduti che è stato stimato un’intera foresta deve essere stato abbattuto per soddisfare l’enorme domanda. Inoltre, nel 1822, mentre i resti di Jane venivano trasferiti in una nuova tomba nell’attuale Cimitero dell’Unione, altri cercatori di souvenir rubarono le sue ossa per conservarle come reliquie.

Di nuovo nel campo di Burgoyne dopo questo orribile evento, tutti hanno iniziato a recriminare e puntare il dito. Molti dei suoi ufficiali chiesero che gli indiani consegnassero i colpevoli per l’accusa e persino l’esecuzione. St. Luc ha rifiutato. Gli indiani, sentendosi rimproverati, si lamentarono di averne abbastanza dell’inganno inglese e cominciarono a disertare. All’inizio di agosto alcune migliaia di loro erano tornati a casa. Quando Burgoyne e le sue ridotte forze finalmente arrivarono a Fort Edward, sperava che la popolazione locale, che aveva creduto fossero per lo più lealisti, lo avrebbe aiutato a fornirgli le provviste tanto necessarie, specialmente cavalli e animali da soma per attirare i suoi carri attraverso il fango della foresta. C’era poca collaborazione. Inorriditi dall’omicidio di Jane McCrea, molti ex lealisti non solo disertarono gli inglesi, ma cambiarono fedeltà e si unirono alle milizie ribelli.

C’erano ancora altre cattive notizie. I rinforzi attesi dalla Valle Mohawk sotto il generale St. Leger non sarebbero arrivati. Il suo esercito fu seriamente impegnato in una serie di sanguinose battaglie a Oriskany e Fort Stanwyx, coinvolgendo di nuovo l’onnipresente Benedict Arnold, che si trovava in viaggio verso nord per rinforzare gli americani sotto il generale Phillip Schuyler. Inoltre, i frenetici tentativi di Burgoyne di comunicare con gli eserciti di New York rivelarono che il generale Howe aveva deciso di non venire a nord ad Albany ma a Filadelfia, in Pennsylvania, e che il generale Clinton sarebbe rimasto a New York per paura di un attacco di Washington.

Ha sentito un po ‘ di notizie incoraggianti, tuttavia. Non lontano nella città di Bennington, i ribelli erano noti per tenere negozi di provviste e il numero di animali da tiro, soprattutto cavalli. I suoi mercenari tedeschi, precedentemente cavalieri, si lamentavano per sempre di dover vagabondare a piedi con pesanti branchi attraverso la campagna paludosa. Nessuna forza americana di qualsiasi dimensione seria è stata segnalata in quella zona del Vermont, quindi la presa dovrebbe essere facile

Prossima puntata: BATTAGLIA DI BENNINGTON

“Cosa farebbe il custode dei leoni di Sua Maestà? Non aprirebbe egli le tane delle bestie feroci e le rivolgerebbe così? I miei gentili leoni – i miei umani orsi-le mie iene dal cuore tenero, vai avanti! Ma vi esorto, essendo cristiani e membri della società civile, a fare attenzione a non ferire nessun uomo, donna o bambino!”

Gli impegni britannico-americani a Oriskany e Fort Stanwyx furono oggetto di un grande romanzo del 1936, Drums Along the Mohawk, di Walter Edmonds; trasformato in un altrettanto eccellente film in technicolor di John Ford con Henry Fonda. Le due battaglie sono state tra le più sanguinose nella storia della nostra nazione, ma che ha portato gli americani garantire la ricca valle del fiume Mohawk agricola da Albany al lago Ontario.

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