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Josephine St. Pierre Ruffin (1842-1924) / Cimetière de Mount Auburn

Mieux connue en tant que leader des droits civiques et auteure, Josephine St. Pierre Ruffin est née le 31 août 1842.

Née à Boston, Josephine St. Pierre Ruffin était la fille, et la cadette de six enfants, de John et Eliza St. Pierre. Sa mère était originaire de Cornouailles, en Angleterre. Son père, un marchand de vêtements prospère de Boston, était d’ascendance mixte qui comprenait un père martiniquais et une mère d’origine africaine, française et amérindienne. Joséphine St. Pierre a reçu son éducation précoce à Salem, MA, où les écoles n’étaient pas séparées. En 1855, après que Boston a intégré ses écoles, elle a été envoyée à l’école Bowdoin dans le West End de la ville. Ruffin a terminé ses études avec deux années de fin d’école et de tutorat privé à New York.

En 1858, Joséphine St. Pierre épouse George Lewis Ruffin (1834-1886). Ruffin, né à Richmond, en Virginie, a déménagé avec sa famille à Boston en 1853 après que la Virginie eut adopté une loi interdisant aux Afro-Américains d’apprendre à lire. Peu de temps après leur mariage, les Ruffins s’installent à Liverpool, en Angleterre, pour protester contre la décision de la Cour suprême des États-Unis dans l’affaire Dred Scott, qui valide la légalité de l’esclavage. Après six mois, les Ruffins sont retournés à Boston. Pendant la guerre civile, les Ruffins ont soutenu l’effort de guerre en recrutant des Afro-Américains pour l’armée de l’Union et en siégeant au Comité d’assainissement de la ville.

Pendant ce temps, ils ont également acheté une maison sur la rue Charles à Beacon Hill et ont fondé une famille. Les Ruffins ont eu cinq enfants: Hubert St. Pierre, Florida Yates, Charles Stanley, George Lewis et Robert (décédé en bas âge). Après la guerre, George Ruffin est devenu le premier Afro-américain diplômé de la Faculté de droit de Harvard et le premier juge afro-américain du Nord, s’assurant ainsi un statut social élevé pour lui et sa femme. Ruffin a utilisé sa position pour aider les efforts liés aux droits civils, au suffrage et aux réformes de l’aide sociale pendant la guerre de Sécession. En 1879, Ruffin organisa la Boston Kansas Relief Association pour aider à lutter contre la crise financière du Kansas après que des masses d’Afro-Américains y eurent émigré et mis à rude épreuve l’économie de l’État. Elle a également été visiteuse pour les associations caritatives associées de Boston et membre des conseils d’administration de la Massachusetts Moral Education Society et de la Massachusetts School Suffrage Association. En tant que membre fondateur de la Massachusetts School Suffrage Association, Ruffin fait la connaissance de la fondatrice et réformatrice de l’association, Julia Ward Howe. Howe, avec la suffragiste Lucy Stone, avait également fondé le New England Women’s Club en 1868 et invité Ruffin à s’y joindre au milieu des années 1890. Lorsque Ruffin a rejoint le New England Women’s Club, elle en était la première membre afro-américaine.

En plus de son travail social actif, Ruffin écrit pour le Courant, un hebdomadaire noir, et devient membre de la New England Women’s Press Association. Après la mort de son mari en 1886, Ruffin fonde the Woman’s Era, le premier journal du pays publié par et pour les femmes afro-américaines. En plus de financer le journal, elle et sa fille Florida en ont été les coéditrices. Le document illustré, publié mensuellement, exhorte ses lecteurs à devenir plus informés et plus actifs sur des questions publiques telles que le suffrage et les droits civils. Joséphine et Florida Ruffin ont publié et diffusé l’Ère des femmes pendant sept ans.

Joséphine Ruffin est devenue un lien vital entre les riches citoyens blancs et afro-américains de Boston. Bien qu’elle ait travaillé et socialisé avec de nombreux réformateurs blancs en tant que membre du New England Women’s Club, les lois Jim Crow ont apporté une nouvelle résistance à l’intégration à Boston. Pour encourager les femmes afro-américaines de la classe moyenne de Boston à s’impliquer davantage dans le travail de réforme, Ruffin fonde le Women’s Era Club en 1893. Bien qu’il ne s’agisse pas spécifiquement d’un club pour femmes afro-américaines, le Women’s Era Club a été fondé et dirigé par des femmes noires. La devise du club, « Rendre le monde meilleur », exprime parfaitement la conviction de Ruffin que les femmes afro-américaines sont une composante essentielle de la lutte pour l’égalité des droits pour tous les Américains, blancs et noirs, hommes et femmes. Tout comme le New England Women’s Club, le New Era Club était composé de femmes de la classe moyenne bien éduquées qui travaillaient sur des questions liées à l’amélioration de la communauté. Le club a recueilli des fonds pour des bourses d’études, parrainé des jardins d’enfants, organisé des cliniques de santé et organisé des événements littéraires et des expositions d’art.

En 1895, Ruffin organisa la première conférence nationale des clubs de femmes noires à l’échelle nationale. Cent femmes, représentant vingt clubs dans dix États différents, se sont rendues à Boston pour assister à la conférence. L’organisation des clubs féminins est devenue connue sous le nom de Fédération nationale des femmes afro-américaines. En 1896, l’association fusionne avec la Ligue des Femmes de couleur pour former l’Association Nationale des Femmes de Couleur. Ruffin a été vice-président de la nouvelle organisation.

En 1900, Ruffin fréquente la General Federation of Women’s Clubs à Milwaukee, dans le Wisconsin, en tant que représentante de trois organisations différentes : le New Era Club, le New England Women’s Club et le New England Women’s Press Club. Après avoir appris que les membres du New Era Club étaient des femmes afro-américaines, le comité exécutif de la Fédération générale ne permet pas à Ruffin de siéger au nom du club. Bien qu’elle ait été autorisée à siéger au nom des deux autres organisations qu’elle comptait représenter, Ruffin a refusé de siéger pour l’un des clubs par principe et a été bannie de la conférence. Les événements ont été largement publiés dans tout le pays et sont devenus connus sous le nom d ‘ »incident Ruffin ». »Le Women’s Era Club a continué à lutter contre les préjugés raciaux, mais a été dissous en 1903.

Ruffin est restée un membre actif de la communauté de Boston défendant les causes auxquelles elle croyait. En 1902, elle a aidé à organiser et a été vice-présidente de l’American Mount Coffee School Association pour collecter des fonds pour l’école de Mount Coffee au Libéria. Elle a également été membre fondateur de l’Association pour la Promotion de la Formation des Enfants dans le Sud. En 1910, Ruffin devint l’un des membres fondateurs de la section de Boston de la NAACP. La même année, elle fonde la Ligue des Femmes pour le Service communautaire, qui existe toujours aujourd’hui. En 1999, un buste en bronze de Joséphine Ruffin a été installé à la Massachusetts State House dans le cadre de l’exposition permanente « Hear Us », qui rend hommage à six femmes du Massachusetts qui ont surmonté l’adversité pour apporter une contribution importante à la société dans l’État et dans la nation.

 Monument Ruffin

Joséphine St. Pierre Ruffin est enterrée au Mont Auburn dans le lot 4960, Chemin de crête indien.

De plus amples informations sur Joséphine St. Pierre Ruffin sont disponibles dans notre Guide du Sentier du patrimoine afro-américain.

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