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12. Le meurtre de Jane McCrea

Si ça peut mal tourner, ça va mal tourner. Il n’y a pas de meilleur exemple de la loi de Murphy vénérable que ce qui est arrivé à la campagne de Burgoyne une fois qu’elle a commencé à partir de Fort Ticonderoga. Certainement, l’une des pires, sinon la pire calamité à s’abattre sur elle avant la catastrophe finale de Saratoga, était l’événement représenté dans le tableau ci-dessus par l’artiste américain, John Vanderlyn, en 1804, « The Murder of Jane McCrea. »L’image était basée sur un événement vrai, bien que pas tout à fait tel qu’il est représenté ici, mais qui s’est produit près de Fort Edward, à New York, le 27 juillet 1777.

Mais revenons pour l’instant à l’armée de Burgoyne. Après un échange brutal avec les Green Mountain Boys à Hubbardton le 7 juillet, au cours duquel il subit de lourdes pertes, Burgoyne n’avait progressé jusqu’à Skenesborough qu’au milieu du mois (maintenant appelé Whitehall, New York) près de la baie sud du lac Champlain. Ici, il décida de ne pas suivre la route des eaux du lac George, mais choisit plutôt de faire marcher son armée plus au sud par les sentiers terrestres à l’est du lac. Cela s’est avéré être une autre des nombreuses mauvaises décisions qui ont entaché cette campagne étoilée. Burgoyne trouva tout le sentier encombré d’arbres tombés et d’autres obstacles délibérément déposés là pour le retarder par le général américain Phillip Schuyler. L’armée britannique est contrainte de rester à Skeneborough pendant près de deux semaines pendant que les ingénieurs dégagent la route afin que les lourds bagages puissent enfin atteindre Fort Edward, à seulement vingt-deux milles (cette route est maintenant traversée par la NY highway 4).

Pendant que Burgoyne était à Skenesborough, quelque cinq cents autres Indiens dirigés par un chef canadien-français extraordinaire arrivèrent à l’improviste pour renforcer l’armée britannique. Il s’appelait Saint Luc de la Corne, un homme blanc âgé mais toujours assez pimpant que les Français employaient parce qu’il parlait couramment plusieurs langues indiennes. Les Indigènes lui faisaient tellement confiance que les Français le nommaient  » général des Indiens  » chaque fois qu’ils engageaient des mercenaires autochtones. En fait, Saint-Luc avait été le chef des Indiens impliqués dans le massacre de Fort William Henry vingt ans auparavant, et on lui reprochait avec Montcalm de ne pas garder ses guerriers sous contrôle. Après la défaite française de 1763, Saint-Luc prit le parti britannique et était maintenant prêt à diriger ses cohortes indiennes contre tous les ennemis de sa dernière loyauté.

Burgoyne, était très mécontent des Américains invisibles qui le harcelaient à la guerilla derrière les arbres, et a donc apparemment encouragé ces récents arrivants indigènes à errer dans les forêts voisines, traquant et tuant tous les combattants rebelles américains qui se cachaient. Bien sûr, les Britanniques tenaient pour acquis qu’ils ne devaient tuer que des soldats hommes armés, et non des agriculteurs innocents ou leurs femmes et leurs enfants. D’un autre côté, de leur point de vue culturel, les Indiens comprenaient que la mission était de tuer quiconque avait la peau blanche et ne portait pas les uniformes de leurs employeurs actuels.

Les Indiens sont passés à l’action. En quelques jours, la nouvelle des atrocités indiennes a circulé dans toute la région; plusieurs corps ont été découverts non seulement scalpés, mais horriblement mutilés. Les habitants dont Burgoyne comptait sur la loyauté traditionnelle pour soutenir sa cause s’inquiétèrent de sa capacité à contrôler ses alliés sauvages. Les colons du quartier voisin où se trouvait autrefois le fort William Henry n’avaient jamais oublié ce terrible massacre., On croyait encore que le nombre de victimes (y compris de nombreux proches) se chiffrait en centaines – peut-être en milliers. Au milieu de tout ce malaise, l’incident le plus enflammé de tous était sur le point de se produire.

Alors que l’armée de Burgoyne approchait de la petite ville de Fort Edward, de nombreux habitants, craignant une bataille imminente, s’enfuirent vers le sud pour Albany. Parmi les rares personnes qui ont décidé de rester, il y avait une jeune fille d’une vingtaine d’années nommée Jane McCrea. Elle venait d’arriver de chez elle dans le New Jersey, pour rencontrer son fiancé qui était un soldat loyaliste servant actuellement dans l’armée de Burgoyne. Dans l’espoir de se joindre à lui alors que son unité s’installait dans la ville, elle embarquait chez une amie. Ce qui s’est passé ensuite, le matin du 27 juillet 1777, allait devenir le récit de terreur le plus sensationnel et le coup de propagande le plus fortuit pour la cause américaine de toute la Révolution.

Personne n’est certain de ce qui s’est réellement passé. Tout ce qui a fait est devenu si vite devenu un mythe, qu’il vaut mieux entendre le mythe, qui est ce qui a vraiment donné le pouvoir à l’histoire et en a fait une cause internationale célèbre.

La version la plus convaincante de l’époque était que l’amant de Jane, le jour de leur mariage prévu, envoyait des éclaireurs indiens soi-disant amicaux pour la conduire en toute sécurité vers les lignes britanniques, mais en chemin, la « vraie nature » des Indiens était éveillée. Il y avait une dispute entre eux, et dans la mêlée, Jane a été abattue, brutalement tomahawkée et scalpée. Bien sûr, elle devait être sensuellement belle avec de longs cheveux dorés glorieux. Tous les soldats et colons caucasiens de l’époque imaginaient l’événement à peu près tel que les artistes le décrivaient avec des significations racistes évidentes: mains sauvages basanées serrant une peau féminine blanche pure! Quand les Indiens se sont présentés dans le camp anglais avec son cuir chevelu ensanglanté et ont exigé la prime promise, les Britanniques étaient consternés! Quand les Américains en ont entendu parler, ils étaient encore plus horrifiés, et plus déterminés que jamais à se venger des Britanniques qui auraient mis de telles égorgements dans leurs quartiers civilisés. Les experts de tous les journaux ont répondu avec une rhétorique violette. Décrivant la réaction de l’amant de Jane en voyant le cuir chevelu, un écrivain s’écria:

« Il connaissait les longues tresses dorées de Mlle M’Crea et, au mépris de tout danger, s’envola sur place pour réaliser l’horrible récit. Il arracha les feuilles et la terre à peine étalées, attacha le corps encore saignant à ses bras, et l’enveloppa dans son manteau, le porta au premier chariot qu’il put trouver, et le cacha à la vue du monde, jusqu’à ce qu’il puisse en disposer selon son affection. Le conducteur a été soudoyé au silence. L’amant resta assis près du wagon toute la nuit, dans un état un peu à court de délire tranquille, se livrant de temps en temps à une furieuse détermination à immoler le premier Indien qu’il pouvait trouver, mais ils étaient tous dans leurs repaires…. »

Le Boston Independent Chronicle a publié un vers satirique, imitant l’intention de Burgoyne :

Je lâcherai les chiens de l’enfer,

Dix Mille Indiens qui crieront,

Et écumeront et déchireront, et souriront et rugiront,

Et tremperont leurs maukasins de gore,

À ceux-ci je donne toute la portée et le jeu,

De Ticonderoga en Floride;

Ils vous scalperont la tête et vous frapperont les tibias, \

Et déchireront vos tripes, et écorcheront vos peaux

Et de vos oreilles soyez des croppers agiles,

Et faites vos pouces des bouchons de tabac,

Je jure par St. George, et par St. Paul,

Je vous exterminerai tous!

Dès que le général américain Gates prit le commandement des troupes opposées à Burgoyne au début du mois d’août, il lança une lettre à son adversaire qui fut également largement publiée :

 » Le sort misérable de Miss McCrea fut particulièrement aggravé par le fait qu’elle était habillée pour rencontrer son mari promis, mais au lieu de cela, elle rencontra ses meurtriers employés par vous ! »

Et ainsi en fut-il, la rhétorique et la fureur s’intensifiant sans cesse. Même Londres fut choquée, alors qu’Edmund Burke se déchaîna une fois de plus avec une ironie cinglante contre les politiques de la Couronne en Amérique. Pendant des années, l’histoire macabre a continué de fasciner. La peinture ci-dessus de Vanderlyn a été exposée au Salon de Paris de 1804, le premier tableau d’histoire américain jamais accepté dans cette exposition d’art internationale la plus prestigieuse. James Fenimore Cooper s’est clairement inspiré de la tragédie dans sa description du meurtre de Cora dans son roman de 1826 Le Dernier des Mohicans.

Près du site où Jane McCrea a été assassinée se trouvait un grand pin qui est devenu une sorte de symbole mélancolique de son triste sort dans la nature sauvage primitive, comme le montre l’estampe Currier (avant Ives) de 1846 ci-dessous. L’arbre a finalement été coupé, et soi-disant à partir du bois d’origine, des cannes et de petites boîtes ont été façonnées comme souvenirs. Tant ont été vendus qu’on a estimé qu’une forêt entière devait avoir été abattue pour répondre à l’énorme demande. De plus, en 1822, alors que les restes de Jane étaient déplacés vers une nouvelle tombe dans l’actuel cimetière de l’Union, d’autres chercheurs de souvenirs volèrent ses os pour les garder comme reliques.

De retour dans le camp de Burgoyne après cet horrible événement, tout le monde s’est mis à récriminer et à pointer du doigt. Beaucoup de ses officiers ont exigé que les Indiens rendent les coupables pour qu’ils soient poursuivis et même exécutés. Saint Luc refusa. Les Indiens, se sentant réprimandés, se plaignirent d’en avoir assez de la tromperie anglaise et commencèrent à déserter. Au début du mois d’août, quelques milliers d’entre eux étaient rentrés chez eux. Lorsque Burgoyne et ses forces réduites arrivèrent enfin à Fort Edward, il espérait que la population locale, qu’il croyait pour la plupart loyalistes, l’aiderait à lui fournir les vivres dont il avait tant besoin, en particulier les chevaux et les animaux de bât pour tirer ses charrettes dans la boue épaisse de la forêt. Il y avait peu de coopération. Horrifiés par le meurtre de Jane McCrea, de nombreux anciens loyalistes non seulement désertèrent les Britanniques, mais changèrent d’allégeance et rejoignirent les milices rebelles.

Il y avait encore d’autres mauvaises nouvelles. Les renforts attendus de la vallée Mohawk sous les ordres du général St. Léger n’arriveraient pas. Son armée est sérieusement engagée dans une série de batailles sanglantes à Oriskany et Fort Stanwyx, impliquant à nouveau l’omniprésent Benedict Arnold, qui se trouve être en route vers le nord pour renforcer les Américains sous les ordres du général Phillip Schuyler. De plus, les tentatives frénétiques de Burgoyne de communiquer avec les armées à New York révèlent finalement que le général Howe a décidé de ne pas se rendre au nord d’Albany mais à Philadelphie, en Pennsylvanie, et que le général Clinton resterait à New York par crainte d’une attaque de Washington.

Il a cependant entendu des nouvelles un peu encourageantes. Non loin de là, dans la ville de Bennington, les rebelles étaient connus pour entreposer des provisions et du nombre d’animaux de trait, en particulier des chevaux. Ses mercenaires allemands, anciens cavaliers, se plaignaient à jamais de devoir marcher à pied avec de lourdes meutes à travers la campagne marécageuse. Aucune force américaine de quelque taille que ce soit n’a été signalée dans ce voisinage du Vermont, donc la prise devrait être facile

Prochain épisode: BATAILLE DE BENNINGTON

« Que ferait le gardien des lions de Sa Majesté? N’ouvrirait-il pas les tanières des bêtes sauvages et ne s’adresserait-il pas à elles ainsi ? Mes doux lions – mes ours humains – mes hyènes au cœur tendre, allez-y! Mais je vous exhorte, en tant que chrétiens et membres de la société civilisée, à prendre soin de ne blesser aucun homme, femme ou enfant! »

Les engagements américano-britanniques à Oriskany et à Fort Stanwyx ont fait l’objet d’un grand roman de 1936, Drums Along the Mohawk, de Walter Edmonds; transformé en un tout aussi excellent film en technicolor de John Ford avec Henry Fonda. Les deux batailles ont été parmi les plus sanglantes de l’histoire de notre pays, mais elles ont permis aux Américains de sécuriser la vallée de la rivière Mohawk, riche en agriculture, d’Albany au lac Ontario.

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