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Letras De Caché-Enciclopedia

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LETRAS DE CACHET. Consideradas únicamente como documentos franceses, las lettres de cachet pueden definirse como cartas firmadas por el rey de Francia, refrendadas por uno de sus ministros, y cerradas con el sello real (cachet) . Contenían una orden – en principio, cualquier orden-que emanaba directamente del rey y era ejecutoria por él mismo. En el caso de los cuerpos organizados, las cartas de caché se expedían con el fin de ordenar a los miembros que se reunieran o realizaran algún acto definido; los estados provinciales se convocaban de esta manera, y fue por una carta de caché (llamada carta de jussion) que el rey ordenó a un parlamento registrar una ley en los dientes de sus propias protestas. Las letras de cachet más conocidas, sin embargo, eran las que podían llamarse penales, por las que el rey condenaba a un sujeto sin juicio y sin oportunidad de defensa a prisión en una prisión estatal o en una cárcel ordinaria, confinamiento en un convento o en un hospital, transporte a las colonias o relegación a un lugar determinado dentro del reino.

El poder que el rey ejerció en estas diversas ocasiones fue un privilegio real reconocido por la antigua ley francesa, y se remonta a una máxima que proporcionó un texto del Compendio de Justiniano: «Rex solutus est a legibus.»Este significado particular que cuando el rey intervino directamente en la administración adecuada, o en la administración de justicia, por un acto de su voluntad, él podía decidir sin tener en cuenta las leyes, e incluso en un sentido contrario a las leyes. Esta fue una concepción temprana, y en los primeros tiempos la orden en cuestión era simplemente verbal; así, algunas cartas patentes de Enrique III de Francia en 1576 (Isambert, Anciennes lois francaises, xiv. 278) afirman que Francois de Montmorency fue «prisionero en nuestro castillo de la Bastilla en París por orden verbal» del difunto rey Carlos IX. Pero en el siglo XIV se introdujo el principio de que el orden debía escribirse, y de ahí surgió la lettre de cachet. La lettre de cachet pertenecía a la clase de lettres closes, a diferencia de lettres patentes, que contenía la expresión de la voluntad legal y permanente del rey, y tenía que estar provista del sello de estado colocado por el canciller. Las letras de caché, por el contrario, fueron firmadas simplemente por un secretario de estado (anteriormente conocido como secretaire des commandements) para el rey; llevaban simplemente la impronta del sello privado del rey, de la que se les llamaba a menudo, en los siglos XIV y XV, lettres de petit signet o lettres de petit cachet, y estaban totalmente exentos del control del canciller.

Mientras servía al gobierno como arma silenciosa contra adversarios políticos o escritores peligrosos y como medio de castigar a los culpables de nacimiento sin el escándalo de una demanda, las lettres de cachet tenían muchos otros usos. Eran empleadas por la policía para tratar con prostitutas, y bajo su autoridad los lunáticos eran encerrados en hospitales y a veces en prisiones. Los jefes de familia también los utilizan a menudo como medio de corrección, por ejemplo, para proteger el honor de la familia de la conducta desordenada o delictiva de los hijos; las esposas también se aprovechan de ellos para frenar el despilfarro de los maridos y viceversa. Fueron expedidos por el intermediario por consejo de los intendentes en las provincias y del teniente de policía en París. En realidad, el secretario de Estado las expidió de manera completamente arbitraria, y en la mayoría de los casos el rey no estaba al tanto de su emisión. En el siglo XVIII, es cierto que las cartas a menudo se emitían en blanco, es decir, sin contener el nombre de la persona contra la que se dirigían; el destinatario, o mandatario, rellenaba el nombre para que la carta fuera efectiva.

Las protestas contra las lettres de cachet fueron hechas continuamente por el parlamento de París y por los parlamentos provinciales, y a menudo también por los Estados Generales. En 1648, los tribunales soberanos de París procuraron su supresión momentánea en una especie de carta de libertades que impusieron a la corona, pero que fue efímera. No fue hasta el reinado de Luis XVI que una reacción contra este abuso se hizo claramente perceptible. Al comienzo de ese reinado, Malesherbes, durante su breve ministerio, se esforzó por infundir cierta medida de justicia en el sistema, y en marzo de 1784 el barón de Breteuil, un ministro de la casa del rey, dirigió una circular a los intendentes y al teniente de policía con el fin de evitar los abusos de llanto relacionados con la emisión de lettres de cachet. En París, en 1779, la Cour des Aides exigió su supresión, y en marzo de 1788 el Parlamento de París hizo algunas protestas sumamente enérgicas, que son importantes por la luz que arrojan sobre el antiguo derecho público francés. La corona, sin embargo, no decidió dejar de lado esta arma, y en una declaración a los Estados Generales en la sesión real del 23 de junio de 1789 (art. 15) no la renunció absolutamente. Las letras de cachet fueron abolidas por la Asamblea Constituyente, pero Napoleón restableció su equivalente por una medida política en el decreto del 9 de marzo de 1801 sobre las prisiones estatales. Este fue uno de los actos presentados contra él por el senatus-consulta del 3 de abril de 1814, que declaró su caída «considerando que ha violado las leyes constitucionales por los decretos sobre las prisiones estatales.»Véase Honore Mirabeau, Les Lettres de cachet et des prisons d’etat (Hamburgo, 1782), escrito en la mazmorra de Vincennes en la que su padre lo había arrojado por una lettre de cachet, una de las obras más hábiles y elocuentes de su obra, que tuvo una inmensa circulación y fue traducida al inglés con una dedicatoria al duque de Norfolk en 1788; Frantz Funck-Brentano, Les Lettres de cachet d Paris (París, 1904); Andre Chassaigne, Les Lettres de cachet sous l’ancien régime (París, 1903). (J. P. E.)

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