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12. El asesinato de Jane McCrea

Si puede salir mal, saldrá mal. No hay mejor ejemplo de la Ley de venerable Murphy que lo que sucedió con la campaña de Burgoyne una vez que comenzó desde Fort Ticonderoga. Ciertamente, una de las peores, si no la peor calamidad que le sobrevino antes del desastre final en Saratoga, fue el evento representado en la pintura anterior por el artista estadounidense John Vanderlyn, en 1804, «El asesinato de Jane McCrea.»La imagen se basó en un hecho real, aunque no del todo como se representa aquí, pero que ocurrió cerca de Fort Edward, Nueva York, el 27 de julio de 1777.

Pero volvamos por el momento al ejército de Burgoyne. Después de un fuerte intercambio con los Green Mountain Boys en Hubbardton el 7 de julio, en el que sufrió algunas fuertes pérdidas, Burgoyne solo había progresado hasta Skenesborough a mediados de mes (ahora llamado Whitehall, Nueva York) cerca de la Bahía Sur del Lago Champlain. Aquí decidió no seguir la ruta del agua del Lago George, sino que eligió marchar su ejército más al sur por los senderos terrestres al este del lago. Resultó ser otra de las muchas malas decisiones que empañaron esta campaña estrellada. Burgoyne encontró todo el sendero lleno de árboles caídos y otros obstáculos que el general estadounidense Phillip Schuyler había dejado caer a propósito para retrasarlo. El ejército británico se vio obligado a permanecer en Skeneborough durante casi dos semanas mientras los ingenieros despejaban la carretera para que el equipaje pesado finalmente pudiera llegar a Fort Edward, a solo veintidós millas de distancia (esta ruta ahora es atravesada por la autopista 4 de Nueva York).

Mientras Burgoyne estaba en Skenesborough, unos quinientos indios más, dirigidos por un extraordinario jefe franco-canadiense, llegaron inesperadamente para reforzar el ejército británico. Su nombre era St.Luc de la Corne, un hombre blanco anciano pero todavía bastante elegante al que los franceses empleaban porque hablaba con fluidez varios idiomas indios. Era tan confiado por los nativos que los franceses lo pusieron al mando como» general de los indios » cada vez que contrataban mercenarios indígenas. De hecho, St. Luc había sido en realidad el líder de los indios involucrados en la masacre de Fort William Henry veinte años antes, y fue culpado rotundamente junto con Montcalm por no mantener a sus guerreros bajo control. Después de la derrota francesa en 1763, San Luc tomó el lado británico, y ahora estaba dispuesto a liderar a sus cohortes indias contra quien fuera el enemigo de su última lealtad.

Burgoyne, estaba bastante descontento con los estadounidenses invisibles que lo acosaban al estilo guerrillero desde detrás de los árboles, por lo que aparentemente alentó a estos recién llegados nativos a vagar por los bosques vecinos, cazando y matando a cualquier combatiente rebelde estadounidense al acecho. Por supuesto, los británicos daban por sentado que solo debían matar a soldados varones armados, y no a granjeros inocentes o a sus mujeres y niños. Por otro lado, desde su punto de vista cultural, los indios entendían que la misión era matar a cualquiera que tuviera piel blanca y no llevara los uniformes de sus actuales empleadores.

Los indios saltaron a la acción. En cuestión de días, circularon noticias por toda la región de atrocidades indias; se descubrieron varios cuerpos no solo arrancados del cuero cabelludo, sino horriblemente mutilados. Los residentes locales con cuya lealtad tradicional había contado Burgoyne para apoyar su causa se preocuparon de su capacidad para controlar a sus aliados salvajes. Los colonos del vecindario cercano donde una vez estuvo Fort William Henry, nunca habían olvidado esa terrible masacre., Todavía se creía que el número de víctimas (incluidos muchos familiares) era de cientos, tal vez miles. En medio de toda esta inquietud, el incidente más inflamable de todos estaba a punto de suceder.

Mientras el ejército de Burgoyne se acercaba a la pequeña ciudad de Fort Edward, muchos residentes, temiendo una batalla inminente, huyeron al sur a Albany. Entre los pocos que decidieron quedarse se encontraba una joven de veintitantos años llamada Jane McCrea. Acababa de llegar de su casa en Nueva Jersey, para conocer a su prometido que era un soldado leal que actualmente sirve en el ejército de Burgoyne. Con la esperanza de unirse a él a medida que su unidad se mudaba a la ciudad, ella estaba abordando en la casa de una amiga. Lo que sucedió después, en la mañana del 27 de julio de 1777, se convirtió en la historia de terror más sensacional y el golpe de propaganda más fortuito para la causa estadounidense en toda la Revolución.

nadie está seguro de lo que realmente sucedió. Todo lo que hizo se convirtió tan rápidamente en mito, que es mejor escuchar el mito, que es lo que realmente fortaleció la historia y la convirtió en una causa célèbre internacional.

La versión más convincente en ese momento tenía al amante de Jane, el día de su boda prevista, enviando supuestamente amistosos exploradores indios para conducirla de forma segura a las líneas británicas, pero en el camino, la «verdadera naturaleza» de los indios se despertó. Hubo una discusión entre ellos, y en el cuerpo a cuerpo Jane recibió un disparo, brutalmente con hacha y cuero cabelludo. Por supuesto, tenía que ser sensualmente hermosa con un glorioso cabello largo y dorado. Cada soldado y colono caucásico de la época imaginaba el evento prácticamente como los artistas lo representaban con evidentes significados racistas: ¡manos salvajes y morenas que se aferran a una piel femenina blanca y pura! Cuando los indios aparecieron en el campamento inglés con su cuero cabelludo ensangrentado y exigieron la recompensa prometida, ¡los británicos se horrorizaron! Cuando los estadounidenses se enteraron de ello, estaban aún más horrorizados y más decididos que nunca a vengarse de los británicos que soltarían a esos degolladores en sus vecindarios civilizados. Los expertos en todos los periódicos respondieron con retórica púrpura. Describiendo la reacción del amante de Jane al ver el cuero cabelludo, un escritor exclamó,

» Conocía las largas trenzas doradas de Miss M’Crea, y desafiando todo peligro, voló al lugar, para darse cuenta de la horrible historia. Arrancó las hojas y la tierra poco extendidas, abrazó el cuerpo que aún sangraba a sus brazos, y lo envolvió en su capa, lo llevó al primer vagón que pudo encontrar, y allí lo escondió de la vista del mundo, hasta que pudo deshacerse de él de acuerdo a su afecto. El conductor fue sobornado para silenciar. El amante se sentó junto a la carreta toda la noche, en un estado un poco corto de delirio tranquilo, de vez en cuando despertándose a una determinación furiosa de inmolar al primer indio que pudo encontrar, pero todos estaban en sus guaridas….»

El Boston Independent Chronicle publicó un verso satírico, imitando la intención de Burgoyne :

voy a dejar sueltos a los perros del infierno,

Diez Mil Indios que se grite,

Y de la espuma y el desgaste, y la sonrisa y el rugido,

Y empapar a sus maukasins en gore,

A ellos doy todo el ámbito y jugar,

De Ticonderoga a la Florida;

te el cuero cabelludo de la cabeza, y la patada en las espinillas, \

Y copiar tus entrañas, y flay de su piel

Y de sus oídos ser ágil croppers,

Y hacer que sus pulgares tabaco tapones,

juro por San Jorge y San Pablo,

voy a exterminar a todos!

Tan pronto como el General estadounidense Gates tomó el mando de las tropas que se oponían a Burgoyne a principios de agosto, disparó una carta a su oponente que también fue ampliamente publicada:

» El miserable destino de la Srta. McCrea se vio particularmente agravado por su vestimenta para cumplir con su esposo prometido, pero en su lugar conoció a sus asesinos empleados por usted!»

Y así fue, la retórica y la furia se intensificaban. Incluso Londres se sorprendió, ya que Edmund Burke una vez más criticó con ironía punzante las políticas de la Corona en Estados Unidos. Durante años, la macabra historia siguió fascinando. La pintura de Vanderlyn de arriba se exhibió en el Salón de París de 1804, el primer tableau d’histoire estadounidense en ser aceptado en la exposición de arte internacional más prestigiosa. James Fenimore Cooper se inspiró claramente en la tragedia en su descripción del asesinato de Cora en su novela de 1826 The Last of the Mohicans.

Cerca del lugar donde Jane McCrea fue asesinada, había un pino alto que se convirtió en una especie de símbolo melancólico de su triste destino en el desierto primitivo, tal como se muestra en la impresión de Currier de 1846 (antes de Ives) a continuación. El árbol fue finalmente cortado, y supuestamente de la madera original, bastones y cajas pequeñas se formaron como recuerdos. Se vendieron tantos que se estimó que un bosque entero debía haber sido talado para satisfacer la enorme demanda. Además, en 1822, mientras los restos de Jane se trasladaban a una nueva tumba en el actual Cementerio de la Unión, otros buscadores de recuerdos le robaron sus huesos para conservarlos como reliquias.

De vuelta en el campamento de Burgoyne después de este horrible evento, todos comenzaron a recriminar y señalar con el dedo. Muchos de sus oficiales exigieron que los indios entregaran a los culpables para su procesamiento e incluso ejecución. San Luc se negó. Los indios, sintiéndose reprendidos, se quejaron de que habían tenido suficiente engaño inglés, y comenzaron a desertar. A principios de agosto, algunos miles de ellos habían regresado a sus hogares. Cuando Burgoyne y sus reducidas fuerzas llegaron por fin a Fort Edward, esperaba que la población local, que había creído eran en su mayoría leales, le ayudaran a abastecerse de provisiones muy necesarias, especialmente caballos y animales de carga para sacar sus carros a través del espeso barro del bosque. Hubo poca cooperación. Horrorizados por el asesinato de Jane McCrea, muchos antiguos leales no solo desertaron de los británicos, sino que cambiaron de lealtad y se unieron a las milicias rebeldes.

Todavía había más malas noticias. Los refuerzos esperados del Valle Mohawk al mando del general St. Leger no llegarían. Su ejército estaba seriamente involucrado en una serie de sangrientas batallas en Oriskany y Fort Stanwyx, involucrando de nuevo al omnipresente Benedict Arnold, que se dirigía al norte para reforzar a los estadounidenses bajo el mando del general Phillip Schuyler. Además, los frenéticos intentos de Burgoyne de comunicarse con los ejércitos de Nueva York finalmente revelaron que el general Howe había decidido no venir al norte a Albany, sino a Filadelfia, Pensilvania, y que el General Clinton permanecería en Nueva York por temor a un ataque de Washington.

Sin embargo, escuchó un poco de noticias alentadoras. No muy lejos, en la ciudad de Bennington, se sabía que los rebeldes guardaban provisiones y cantidades de animales de tiro, especialmente caballos. Sus mercenarios alemanes, ex soldados de caballería, siempre se quejaban de tener que vagar a pie con pesadas manadas por el pantanoso campo. No se informó de fuerzas estadounidenses de ningún tamaño serio en esa vecindad de Vermont, por lo que la toma debería ser fácil

Próxima entrega: BATALLA DE BENNINGTON

«¿Qué haría el guardián de los leones de Su Majestad? ¿No abriría las guaridas de las bestias salvajes y se dirigiría a ellas así? ¡Mis gentiles leones, mis humanos osos, mis tiernas hienas de corazón, adelante! Pero os exhorto, como sois cristianos y miembros de la sociedad civilizada, a que tengáis cuidado de no herir a ningún hombre, mujer o niño.»

Los compromisos británico-estadounidenses en Oriskany y Fort Stanwyx fueron el tema de una gran novela de 1936, Drums Along the Mohawk, de Walter Edmonds; hecha en una película temprana en technicolor igualmente excelente por John Ford protagonizada por Henry Fonda. Las dos batallas fueron una de las más sangrientas de la historia de nuestra nación, pero que resultó en que los estadounidenses aseguraran el valle del río Mohawk, rico en agricultura, desde Albany hasta el Lago Ontario.

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